viernes, 17 de abril de 2009

No sólo de dobles vive el hombre... también están las variables

Abstract | I present my first photometric analysis of a variable star: AE UMa.

Utilizando como título la vieja y antológica viñeta de Quino, el creador de Mafalda, que añado al final de esta crónica, os presento mi primer estudio fotométrico de una estrella variable: AE UMa.

Campo de AE UMA con una C8 a f5 y 20" exp.
La variable está en el centro del campo.
La estrella de referencia usada está señalada con azul.

Ya he contado en alguna otra ocasión que mi "primer amor" astronómico fueron las estrellas variables. Las observaba visualmente y mis preferencias se centraban en las eruptivas y las cataclísmicas. Incluso formé parte de aquella experiencia, ilusionante pero fallida, que fue la Asociación de Variabilistas de España (AVE). Todavía recuerdo con nostalgia la espera durante el día para que, tras anochecer, pudiera comprobar si la estupenda R Coronae Borealis había alcanzado su límite habitual de caída de brillo o, por el contrario, esta vez se iba a quedar más corta...

Las variables, sin duda, constituyen un campo de trabajo apasionante. Casi tanto como las dobles, que son mi "amor actual".

Una de las pocas noches despejadas de las pasadas vacaciones quise dedicar, por fin, una noche de observación a comprobar la eficacia de mi equipo y método a la hora de estudiar fotométricamente una variable. Las condiciones eran pésimas: una enorme Luna Llena y ciertas nubecillas altas que parecían querer fastidiar la observación. Necesitaba una no demasiado débil para empezar, bien situada en el cielo primaveral, mejor si estaba al norte, y que presentara un ciclo de variación corto, muy corto, para poder obtener una curva rápida y espectacular en una sola noche. Tras pensar poco rato, me vino a la cabeza una que nunca pude observar visualmente al tener un rango demasiado corto como para ser estudiada a ojo desnudo: las estrellas del tipo
SX Phoenicis (SXPHE).

Estas estrellas se caracterizan por tener unos períodos de oscilación de entre 0,04 a 0,08 días (estamos hablando de muy pocas horas, generalmente entre 1 y 2). La amplitud puede llegar hasta 0,7 magnitudes. Es decir: ideales para lo que me proponía. Se trata, por tanto, de estrellas muy similares a las
delta Scuti (DSCT); algunos creen que deben estar englobadas dentro de este tipo de cefeidas, en la Población II. Suelen ser estrellas de clases espectrales que van desde A2V hasta F1V (es decir, presentan temperaturas superficiales de entre 8000-7100 K) y unas magnitudes absolutas entre 0 y +3.

Consultando el General Catalogue of Variable Stars (GCSV, que es como el WDS, pero de las variables), uno observa que hay muy pocas estrellas pulsantes de esta subclase: no llegan a 20. Y, de entre ellas, sin duda alguna la mejor para esa noche era
AE Ursae Maioris (AE UMa). Según el GCVS sus parámetros son:
  • Amplitud: 0,7 magnitudes
  • Período: 2h 06m
  • Rango: 10,8 - 11,5 magn.
Se puede obtener más información sobre esta estrella en esta experiencia de la AVE o en la web del GEA.

Así que dispuse el equipo la noche del 8 de abril para este cometido. Algo nervioso, la verdad. Nunca había intentado seguir una estrella durante más de dos horas. Así que fue especialmente escrupuloso a la hora de alinear y contrapesar el telescopio. Y me alegré después. AE UMa prácticamente no se movió del centro del campo de la CCD en toda la noche, lo cual habla a las claras de la calidad de la veterana GPDX (que, os recuerdo, sólo tiene instalado el motor de AR; por cierto, aprovecho para anticipar que quizá esta situación dure poco tiempo).


Localizar la estrella fue fácil. La centré en el campo de la CCD con el reductor de focal y comprobé que existían suficiente estrellas de referencia para hacer la fotometría. Seguidamente analicé los tiempos de exposición y me quedé en 20 segundos. La estrella no parecía estar saturada. Así que me puse a realizar capturas. Finalmente fueron 280 tomas de 20 segundos, espaciadas cada tres segundos: dos horas y cuatro minutos. Además, realicé los obligados darks. No hice flats en esta experiencia preliminar.

... Os confieso que llegué a aburrirme un poco. Uno está acostumbrado, en las sesiones de trabajo con las variables, a no parar ni un segundo; sin duda alguna, estudiar dobles con CCD es más ameno. Así que a mitad de la sesión hasta me permití el lujo de entrar en casa a descansar y escuchar un rato la radio. Por tanto, a las 2 h. lo dejé y me puse a buscar estrellas LDS como loco.

Tras analizar el resultado, nada más llegar a casa, me quedé boquiabierto... "¡¡vaya pedazo de curva!!" (fue lo primero que me dije). Sin menospreciar a otras como las de Marilyn Monroe, había acertado con la elección de la estrella: resultados rápidos y espectaculares. Ahora me arrepiento de no haber dedicado media horita más a la estrella, o toda la noche. Se observa perfectamente su comportamiento, aunque no he pillado un ciclo completo, una pena.


La curva está realizada con el magnífico programa Fotodif (de Julio Castellano; se puede obtener más información aquí). Así que se trata de fotometría diferencial, realizada tras comparar el brillo de AE UMa con otra de brillo fijo. Estoy a la espera de analizar los resultados con más calma con otro software específico para ver si puedo calcular su fase y período, aunque me da que no, debería haberla observado durante más tiempo. De todos modos, resulta sorprendente poder captar diferencias de brillo de 0.02 magnitudes.

Estos resultados, una vez comprobada la fiabilidad de mi equipo para estos estudios, me animan a seguir estudiando este tipo de objetos; de paso, recupero un
viejo amor perdido.

PD: No, no he olvidado la promesa de relatar la viñeta de Quino y su Mafalda por si alguien no la conoce. Ahí va:

Mafalda: ¿Tú crees que el dinero es todo en la vida, Manolito?
Manolito: No, por supuesto que el dinero no es todo... ¡también están los cheques!
Genial, ¿verdad?

6 comentarios:

Rafa dijo...

¡¡Espectacular!! ¡La curva de luz es realmente espectacular!! ¡Enhorabuena! Viendo esos resultados dan ganas de pasarse a las variables.

Muy bueno lo de Mafalda, je, je.

Adolfo dijo...

Magnífica curva, es una lástima que estés con las dobles :-).
PD: Rafa ni se te ocurra.

juan luis dijo...

Gracias Rafa y Adolfo. ¿Qué os voy a decir? La verdad es que es una curva muy bonita, espectacular por lo rápida que es esta estrella.

Aunque seamos fieles a las dobles... siempre podemos hacer algo esporádico con las variables para aprender y hacer cosas diferentes.

Saludos.

Luis M. Gil dijo...

Muy buen trabajo, Juan Luis. Muy objetivo, además. Gracias por compartirlo. ¿No has pensado en planetas extrasolares? Hoy se están haciendo cosas interesantes con una técnica similar a la utilizas.

Un saludo

juan luis dijo...

Gracias Luis Miguel.

¡¡Uff!! Me parece que todavía me pillan un poco lejos los extrasolares con variaciones de 0.002 mags., pero todo se andará compañero, todo se andará...

Saludos.

Antonio Agudo dijo...

No dejas de sorprendernos. Estupendo trabajo. Esa curva parece de libro.

Y como siempre, el relato muy ameno.

Saludos.